2011年10月21日  农历九月廿五  星期五

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1914年的今天
美国数学家、作家马丁·加德纳出生。

 

         他没有数学博士学位,但是他的作品能让数学家也为之着迷;他曾经是原教旨主义者,然而现在他是一个伟大的无神论者;他精通魔术,并且擅揭露长形形色色的伪科学;有些人抱怨他的批评严厉、呆板、无趣,然而在生活中他是一个羞涩而低调的人;他的作品带领读者在世界各地神游,但是他本人却在长年住在北加利福尼亚的家中,很少出门;他已经写了上百本书——也许只有科普作家阿西莫夫的作品数量能超过他——其中甚至还包括童话!如果要我在10秒钟里写出世界上最著名的几位科普作家,除了卡尔·萨根、艾萨克·阿西莫夫、理查德·道金斯之外,这个名字肯定会出现在这份名单里。
  他就是在美国几乎家喻户晓的马丁·加德纳(Martin Gardner)。
  加德纳1914年生于俄克拉荷马州的塔尔萨(Tulsa)。1936年,他毕业于芝加哥大学哲学系。在进入大学之前,他是一个新教原教旨主义者,相信上帝在7日之内创造了世界。通过理性的思考,在大学中他的信仰消失了,在随后的年月中,他成了一位怀疑论者(在美国,怀疑论者差不多就是无神论者的代名词)。毕业后他在家乡的报社担任记者。第二次世界大战期间他成为了美国海军的随军记者。战后,他继续从事自由撰稿人和编辑的工作。
  1957年,加德纳在《科学美国人》杂志上开设了一个数学游戏专栏,这个专栏一直延续了1/4个世纪,直到1981年才宣告结束。正是这个专栏确定了加德纳在趣味数学领域的地位。
  在普通人眼中,数学往往是高深莫测、枯燥乏味的。而在加德纳的笔下,一个个抽象的数学问题变得趣味十足。例如,在1961年5月份的《科学美国人》杂志上,加德纳给出了一个奇怪的图形(见下图):把一个三角形分割成特定的4块然后重新组合,新的三角形与原来的三角形形状相同。我可以向艾萨克·牛顿爵士发誓:在拼接过程中绝没有做任何手脚,然而第二个三角形看上去竟然缺少了一格的面积!顺便说,我经常在网上看见这道题,然而恐怕很少有人知道它是加德纳的杰作。
  这些趣味数学题尽管本身不是什么高深的理论,然而加德纳总是能借其引出一些只有在大学才能学习到的数学理论,例如微积分、数列、拓扑学、群论、概率论等等。很多青少年正是因为加德纳的趣味数学题才对数学产生了兴趣。他还常常在《科学美国人》的专栏上向大众介绍最新的数学成果。例如,1977年他介绍了刚刚诞生一年的RSA公开密码方法(RSA是三位发明者名字的缩写,这种加密方法现在得到了广泛的使用)。加德纳最著名的趣味数学作品集包括《啊哈!灵机一动》、《从惊讶到思考——数学悖挑奇景》、《矩阵博士的魔法数》等等。
  一百四十年之前,在英国牛津有一位童心未泯的数学教师,他不善言辞,对于教学似乎不太热衷,然而他非常喜欢小孩子。这年夏天,他与所在学院院长的女儿Lidell三姐妹——其中年龄最小的一个叫做爱丽丝——郊游,在游船上他讲了一个关于兔子的故事,这就是后来著名的童话《爱丽丝漫游奇境》的起源。在大约100年之后的1960年,另外一个研究数学的人为《爱丽丝漫游奇境》加上了详尽的注释,这就是加德纳的《注释本爱丽丝》。
  在《爱丽丝漫游奇境》和《爱丽丝漫游境中世界》两部作品出版之后的100多年里,有很多学者都研究过这两部令人惊叹的作品:卡洛尔的本行是数学,这两部作品里包含了许多数字和文字游戏。
  加德纳在十一、二岁的时候第一次读到了这部作品,然而没有留下什么深刻的印象。到了芝加哥大学,当加德纳重新捧起这本书的时候,他突然被其中的情节深深吸引住了。这便是他对于卡洛尔的作品和卡洛尔本人研究的开始。起初,他认为有人会为《爱丽丝漫游奇境》写注释本(很多国外文学名著——例如《福尔莫斯探案集》等等——都有注释本,注释不仅仅分析情节,也给狂热读者提供一些写作背景)。他常常建议出版商找哲学家勃兰特·罗素写《爱丽丝漫游奇境》的注释本(据说原版插图的帽匠的形象就来自于罗素),然而罗素回答说他无意写这样一本书。于是,加德纳打算自己写一个《爱丽丝漫游奇境》的注释本。
  1960年,加德纳终于找到了愿意出版此书的出版商。在这本叫做《注释版爱丽丝》(The Annotated Alice)的书中,加德纳以一个卡洛尔作品爱好者的热情,给出了相当精彩的注释:包括介绍作者的背景、解释书中的历史、传说和诗歌、学者的评论和对某些情节的争论,甚至还挖出了一些隐藏在文本之中的文字(卡洛尔喜欢使用这种方法,类似于中国的“藏头诗”)
  加德纳在出版这本书的时候大概没有想到,这是这本书让他成为了世界上最有名的卡洛尔研究专家。此后,加德纳还出版了《手绢里的宇宙》,介绍了卡洛尔的一些数学游戏。除了卡洛尔的作品,加德纳也撰写过《注释本绿野仙踪》。他甚至还为《绿野仙踪》写了一个续集,在这部叫做《奥兹国的客人》(Visitors from OZ)的小说中,多萝西等人来到了现代的纽约!
  除了进行数学科普的创作,对伪科学进行有力的反击也是加德纳的拿手好戏。早在50年前的1952年,加德纳就撰写了一本全面批判当时美国流行的伪科学理论的著作:《狂热与谬论:以科学的名义》(Fads and Fallacies in the Name of Science,中译本为《西方伪科学种种》)。
  加德纳是一位怀疑论者,他与萨根、阿西莫夫、保罗·库尔茨(Paul Kurtz)等人共同创立了“超自然主张科学调查委员会”(CSICOP),用科学的手段与一切伪科学进行斗争。由于加德纳深谙魔术的奥秘,他揭露了不少声称拥有“特异功能”的人。在《矩阵博士的魔法数》(The Magic Numbers of Dr.Matrix)这本书中,他巧妙地使用数学的手段破除人们对于数字的种种迷信。
  今天,加德纳早已功成名就,他曾被斯蒂芬·古尔德誉为“美国的国家财富”,获得过各种各样的荣誉,甚至有人提议授予他名誉数学博士学位。他已经将近90高龄,然而却从未停止过笔耕。几乎所有人都误认为加德纳数学家或者哲学家,当有人问他是否对于没有学术地位感到惋惜时,他回答说,在大学里他决定成为一个作家,这个决定他永远也不会感到后悔。

历史上的其他出生
1833 年

瑞典著名化学家和发明家阿尔弗雷德·诺贝尔出生(卒于1896年)。

1874 年

中国著名企业家陈嘉庚出生(卒于1961年)。

1894 年

日本推理作家江户川乱步出生(卒于1965年)。

1914 年

美国数学家、作家马丁·加德纳出生。

1949 年

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